Apologia dello scarabeo che ricicla i rifiuti

Ovvero, l’importanza della rifiutologia

Nel gran discorrere che si è fatto di recente a proposito dello smaltimento dei rifiuti ricorre continuamente la raccomandazione di procedere alla “raccolta differenziata”. Con questo termine si intendono delle azioni dirette a separare, dai rifiuti misti, quelle componenti suscettibili di essere sottoposte a riciclo, cioè alla trasformazione di nuovo in merci utilizzabili. Un’operazione del resto indicata come obbligatoria dalla legge europea e italiana che impone, in primis, l’obbligo di diminuire la massa dei rifiuti e, quando questo non è possibile, di recuperare i materiali in essi presenti. I vantaggi del recupero

I rifiuti – per il momento mi riferisco ai rifiuti solidi urbani, la cui massa ammonta, in Italia, a circa 40.000 milioni di chilogrammi all’anno, il che significa che ogni persona, in media, produce ogni anno una massa di rifiuti corrispondente a oltre sei volte il proprio peso – sono miscele molto variabili di merci. Imballaggi di plastica, vetro, alluminio, ferro, residui di alimenti, giornali, carta e cartoni, indumenti usati e innumerevoli altre cose, si possono osservare nel flusso quotidiano di sacchetti che arrivano ai cassonetti (dove ci sono). Almeno la metà di questi oggetti potrebbe essere trattata per recuperare la materia che contengono. Per prima cosa si dovrebbero estrarre e usare meno petrolio e metalli, prodotti agricoli e forestali, tutti beni naturali scarsi. In seguito si diminuirebbe l’inquinamento delle acque, del suolo e dell’aria e si darebbe lavoro a migliaia di persone. Il recupero dei materiali dai rifiuti presuppone la raccolta separata delle varie frazioni di materiali – carta tutta insieme, vetro tutto insieme, plastica tutta insieme, eccetera – e l’avvio dei materiali omogenei ad apposite industrie che trasformano le varie frazioni in nuovi materiali.

I processi di riciclo

Il successo dei processi di riciclo dipende innanzitutto dalla conoscenza della natura e della composizione dei materiali di partenza. Mentre esiste una (abbastanza accurata) merceologia della carta, della plastica, dei metalli, si sa molto poco della composizione delle innumerevoli sostanze presenti nelle merci usate. Per esempio: la carta dei giornali è costituita in gran parte da cellulosa, ma contiene anche molte altre sostanze come collanti, additivi e soprattutto inchiostro, al quale è affidata l’informazione che il giornale distribuisce. Se esistesse una macchina magica capace di separare la cellulosa dagli additivi e dagli inchiostri, sarebbe facile recuperare cellulosa adatta per nuovi fogli di carta; senza tale macchina, bisognerebbe avere informazioni chimiche precise sui diversissimi additivi e inchiostri presenti nei molti milioni di tonnellate di carta da giornali che vengono usati ogni anno in Italia. Attualmente dal riciclo di un chilo di carta da giornali si recupera molto meno di un chilo di cellulosa adatta per nuova carta e si formano alcune centinaia di grammi di fanghi in cui sono concentrate le altre sostanze. Il riciclo diventa più difficile se fra la carta straccia finiscono imballaggi contenenti sostanze cerose o plastiche.

Altri esempi

Prendiamo il vetro: le bottiglie in circolazione contengono gli ingredienti di base del vetro (i silicati di calcio e di sodio) ma anche sostanze coloranti. Se da un chilo di rottami di vetro bianco si ottiene, per fusione e riciclo, quasi un chilo di vetro bianco, dai rifiuti di vetro misti colorati non  si recupera più vetro bianco, ma colorato, con minore valore merceologico. Bisogna inoltre stare attenti che fra il vetro da riciclare non finiscano i rottami di vetro delle lampade fluorescenti, dei video o dei televisori, che contengono sostanze tossiche.

E ancora: se si avessero dei rifiuti di plastica costituiti da una sola materia – polietilene, pvc (cloruro di polivinile), PET (poletilen-tereftalato), eccetera – sarebbe possibile rifonderli e ottenere nuovi oggetti della stessa materia, ma quando siamo in presenza di miscele di varie materie plastiche è possibile al più ottenere oggetti di plastica di limitato valore, come piastrelle da pavimenti o paletti.

Conoscere i materiali, cominciando a scuola

La salvezza dalla crisi dei rifiuti va quindi cercata nel rispetto della legge, nella progettazione di oggetti adatti per essere riciclati e nello sviluppo di tecniche e processi per separare e ritrattare con successo le varie frazioni di materie presenti nei rifiuti. A tal fine è centrale il ruolo della chimica e della merceologia, a cominciare dall’analisi degli oggetti in commercio e di quelli che finiscono nei rifiuti.
Nel 1970 scrissi un articolo in cui sostenevo che un capitolo della mia materia, la Merceologia, avrebbe dovuto occuparsi di “rifiutologia” e tutti mi presero in giro. Tuttavia, forse, proprio a una scienza che comprenda chimica, merceologia e tecnologia dei rifiuti, bisogna rivolgersi se si vuole uscire dalle attuali trappole.
I costi, i dolori, i conflitti che stiamo sperimentando da anni e il ridicolo che cade sull’Italia, possono essere alleviati soltanto con innovazione, ricerca e tecnica, e con l’informazione e conoscenza degli oggetti. A cominciare dalla scuola, dove la rinata “Tecnologia”, obbligatoria nei tre anni della secondaria inferiore, ben si presta a una educazione merceologica e…rifiutologica.

L’operoso scarabeo

Magari guardando a quanto avviene in natura dove le operazioni di riciclo delle scorie permettono di conservare la vita dei campi e degli animali. Propongo, anzi, alle aziende dei rifiuti di adottare come simbolo il paziente scarabeo. Non so se lo avete mai visto al lavoro: non è bello e sembra sempre alle prese con qualcosa da fare. Non appena trova dei rifiuti organici se ne impossessa e comincia a farli rotolare fino a quando non hanno raggiunto la forma di palline da ping-pong e, intanto, si nutre di una parte delle molecole che essi contengono. Alla fine trasporta queste palline, ormai ridotte a cellulosa e lignina, nella sua tana per poter finire di mangiarle con calma. Lo scarabeo vive, insomma, alleviando il lavoro e i costi delle aziende di raccolta e trattamento dei rifiuti e, nel suo piccolo, lo fa bene, senza discariche, senza “combustibili derivati dai rifiuti” e senza inceneritori.

Giorgio Nebbia

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